una guerra inutile ai piedi delle Ande

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La guerra del Gran Chaco ai piedi delle Ande

 

Il Gran Chaco è la parte più inospitale dell’inospitale Chaco Boreal, una regione in gran parte disabitata, 250000 miglia quadrate ad ovest del fiume Paraguay e ad est delle Ande, in Paraguay, Bolivia e Argentina. È un arido semi-deserto dove s’incontrano alcune delle più alte temperature registrate in Sud America. A ovest, vicino alle montagne, il Gran Chaco è una pianura piatta, scarsamente vegetata e senza acqua. Più a est è una fitta giungla spessa, secca, quasi invalicabile, punteggiata da fitti banchi di alberi di quebracho e radure erbose. Vi sono poche persone, ma una miriade di insetti pungenti e molte malattie tropicali. Prima del 1928 l’unico vero valore della regione era il tannino estratto dai quebrachos e il magro pascolo che forniva al bestiame. Questo fu l’improbabile osso della contesa nella più sanguinosa guerra del XX secolo in Sud America.Il Gran Chaco apparteneva originariamente allo stesso distretto coloniale spagnolo (audiencia) della Bolivia. Quindi era, agli occhi dei boliviani, legalmente soggetto al governo successore dell’amministrazione spagnola a La Paz. Ma i popoli dell’altopiano boliviano, un gruppo quecha e l’aristocrazia spagnola discendente dai conquistadores spagnoli, avevano scarsi collegamenti con le pianure soffocanti del Gran Chaco o le popolazioni indigene che l’abitavano. I boliviani non vivevano nel Chaco, né sfruttavano le sue scarse risorse. Gli uomini d’affari boliviani esaminarono la possibilità di un porto sul fiume Paraguay, ma per il resto fecero ben poco per sfruttare il territorio, compromettendo gravemente le rivendicazioni sulla zona, almeno agli occhi del Nord America e dell’Europa. D’altra parte, i guarani, popolo indigeno del Paraguay, erano legati al Chaco da cultura e lingua.

I coloni paraguaiani avevano da tempo portato bestiame nella regione e creato un’industria tannica basata sul quebracho. Il Paraguay aveva sistemato e migliorato la regione. Il governo aveva portato le industriose comunità mennonite dagli Stati Uniti nel Chaco e aveva venduto ampi tratti agli sviluppatori terrieri e alle compagnie di bestiame argentini. Pertanto, mentre il Paraguay rivendicò il Chaco quando il dominio spagnolo crollò nel 1810, la sua presa si fondò su motivi di fatto, l’uso e l’occupazione, piuttosto che titoli de jure. Quindi le cose potevano rimanere tranquille. La Bolivia non avrebbe mai potuto interessarsi al territorio una volta suo de jure e il Paraguay avrebbe potuto continuare gli insediamenti in silenzio e non ufficiali.

Ma nel 1884, la Bolivia perse la guerra del Pacifico e, con essa le coste, col Cile. Nella mentalità del diciannovesimo secolo, le grandi potenze erano marittime che potevano esercitare commercio e proiettare potenza su distanze globali. Improvvisamente, la Bolivia dovette rinunciare alle aspirazioni di grandezza o trovare un altro sbocco sul mare. La prima opzione era un anatema per i politici, redattori di giornali e agitatori studenteschi ferocemente nazionalisti boliviani. Anche il corpo ufficiali dell’esercito sconfitto respinse qualsiasi via che cedesse alla realtà della sconfitta. I boliviani così rivolsero le speranze alla loro frontiera rimasta, il Chaco Boreal e il suo confine navigabile, il fiume Paraguay.

Inizialmente, entrambe le parti sembravano contente di presentare le loro pretese con mezzi pacifici. Una serie di arbitrati internazionali e sistemazioni temporanee mediate dall’Argentina, dal presidente Hayes degli Stati Uniti e da re Leopoldo dei belgi, mantennero la pace per un po’. Entrambe le parti impiegarono i loro storici e i loro archivi per la documentazione di supporto. Nel frattempo, lo status quo continuava. Quindi nel 1928 fu scoperto il petrolio ai piedi delle Ande, all’estremità occidentale del Chaco. La Bolivia improvvisamente notò in ritardo il proprio territorio trascurato e cercò di far valere i suoi diritti. Il Gran Chaco sembrava sull’orlo del boom petrolifero.

Ulteriori campi petroliferi potevano trovarsi sotto le aride pianure del Chaco. Ancora più importante, i gasdotti e un porto petrolifero sovrano controllati dalla Bolivia ora sembravano assolutamente necessari. Senza di essi, l’Argentina avrebbe avuto il monopolio del trasporto del petrolio e gli utili legittimi della nazione sarebbero finiti agli speculatori stranieri. Il Paraguay reagì a tale improvviso sussulto da nord con violenta indignazione. I guarani non videro alcun motivo per cui i ritardatari dalle montagne dovessero godere i frutti delle loro fatiche, semplicemente perché una defunta potenza coloniale aveva lasciato dei segni spensierati su una mappa.

Non erano in vena di concessioni territoriali. Al momento dell’indipendenza dalla Spagna nel 1811, il Paraguay era una delle nazioni più potenti del continente. Ma tre vicini, Argentina, Uruguay e Brasile, conquistarono più della metà del suo territorio durante la Guerra della Triplice Alleanza.

La perdita era ancora sentita e il Paraguay impoverito non era pronto a lasciare che l’ultima speranza di uno sviluppo economico finisse cogli altri territori perduti. combattimenti iniziarono nel 1928, quando la Bolivia tentò di stabilire uno sbocco sul mare dal fiume Paraguay.

Le truppe paraguayane spazzarono via un forte alla frontiera boliviana, di recente costruzione. Iniziò uno scambio di incursioni sporadiche e schermaglie. Ma la guerra formale non iniziò che dopo quattro anni. La Società delle Nazioni portò avanti una serie di negoziati sul terreno ed organizzò una tregua. Quando nel giugno 1932 iniziarono le ostilità sul serio, entrambi i Paesi affrontarono immediatamente difficoltà logistiche scoraggianti.

Paludi e foreste, insieme all’assenza di strade, al clima rigido e alle grandi distanze, resero estremamente difficile organizzare e spostare le truppe. I soldati e gli animali da soma furono devastati dalle malattie, mal nutriti e cronicamente a corto di materiale. Eppure i belligeranti erano decisi a combattere una vera e propria guerra moderna, nella misura che i loro mezzi gli avrebbero permesso. Inizialmente, la Bolivia aveva un vantaggio militare, in particolare aereo.

Nel corso del conflitto, il Cuerpo de Aviación aveva a disposizione una sessantina di aerei da combattimento, tra cui vari caccia, biplani da ricognizione bombardieri Curtiss e aerei da trasporto Junkers W.34. Nel 1930 utilizzò i proventi delle miniere e il credito della Standard Oil per concludere un importante accordo sulle armi con la Vickers.

La Bolivia acquistò un certo numero di carri armati Vickers da 6 tonnellate e Carden-Lloyd Mk. VI (con mitragliatrici), artiglieria di montagna da 55 mm, mitragliatrici Vickers e sei Vickers Scout 143, un caccia per l’esportazione di cui la Bolivia si rivelò l’unico cliente, sicuramente una delle produzioni totali minori mai registrate.

Il motore radiale Bristol Jupiter VIA da 500 CV sovralimentato e la generosa area alare diedero allo Scout una buona prestazione ad alta quota all’epoca, considerazione importante in Bolivia. Aveva apertura alare di 33 piedi 6 pollici, lungo 26 piedi e 3 pollici e pesava 2246 libbre al decollo. La quota operativa massima era di 20000 piedi e la velocità massima di 150 mph. Come tutti i caccia del conflitto, era armato con un paio di mitragliatrici calibro da fucile, in questo caso .303 Vickers. Quattro Curtiss P-1 Hawk furono acquisiti nel 1927 e 9 Hawk II nel 1932-33.

L’Hawk II era il principale caccia boliviano. Era essenzialmente la versione terrestre del BFC Goshwak della Marina statunitense. Un Wright R-1820 da 600 CV dava all’Hawk II una velocità massima di 202 mph e una quota operativa di servizio di 25000 piedi. Nove bombardieri da ricognizione biposto Curtiss Falcon, versione coi motori radiali dell’O-1/A-3 dell’Esercito statunitense, avvivarono contemporaneamente. Nel frattempo, le truppe di terra ricevettero una difesa aerea organica sotto forma di eccellenti cannoni AA SEMAG-Becker da 20 mm, due dei quali forniti a una divisione (le divisioni boliviane erano in realtà reggimenti o battaglioni).

Mentre la Bolivia iniziò la guerra con nuovo materiale prodotto da Vickers e Curtiss, le forze armate impoverite del Paraguay furono colte nel cicli di approvvigionamento e disperatamente a corto di denaro.

Dal 1927 al 1929 il Paese equipaggiò la sua forza aerea con numerosi aerei da ricognizione Potez 25A.2 di fabbricazione francese e sette monoplani da caccia Wibault 73C.1 (numerati 1-7). Il Potez 25 era un biplano biposto ampiamente esportato e sviluppato principalmente per ciò che in seguito sarebbe stato chiamato aereo COIN.

Fu progettato per l’uso contro i nativi ribelli delle colonie francesi. Sembrava un esemplare della Prima guerra mondiale. Sebbene eccellente per lo scopo previsto, fu in netto svantaggio di fronte all’opposizione aerea. Aveva un’apertura alare di 46 piedi e 4,75 pollici, era lungo 29 piedi e 10,25 e pesava 4317 libbre. Poteva raggiungere 137 mph e 23600 piedi. L’autonomia era di 410 miglia e il carico di bombe era di 440 libbre. Il Wibault era una rarità per l’epoca, un monoplano interamente in metallo con ala a parasole col sistema Wibault di rivestimento in metallo ondulato. Era lungo circa 25 piedi, aveva apertura alare di 35 piedi e 11 pollici e pesava 3351 libbre.

La prestazione erano molto simili a quelle del Potez. Sfortunatamente, l’aereo era già obsoleto nel 1932. Peggio ancora, il Paraguay aveva cercato di economizzare standardizzando il motore sia per i caccia che per i bombardieri. Sfortunatamente, il motore scelto era il Lorraine-Dietrich 12Eb da 450 CV. Era un W-12 raffreddato ad acqua con tre banchi di quattro cilindri ciascuno. Era pesante e vecchio, e il suo sistema di raffreddamento era scadente anche nel nord Europa. Nella soffocante Gran Chaco, fu un disastro. Fu speso così tanto per gli aeroplani, che nulla potè essere risparmiato per sostituirli. Le scarse finanze disponibili dovevano essere spese per altri armamenti più urgenti.

Poco dopo l’inizio delle operazioni, i meccanici paraguaiani cannibalizzarono freneticamente gli aerei per mantenere un numero minimo di voli. Molti furono persi a causa di atterraggi forzati e incendi in volo. Ben presto, la manutenzione fu così pessima che i Wibault dovettero essere messi a terra in modo che i rimanenti motori potessero essere riservati per i Potez più urgentemente richiesti.

L’esercito era in qualche modo in condizioni migliori. Negli ultimi mesi prima dello scoppio della guerra, i diplomatici paraguaiani si assicurarono un prestito segreto dall’Argentina. A differenza della Bolivia, il Paraguay non aveva un esercito permanente e un budget per le scorte della mobilitazione. Mentre le truppe combattevano le prime scaramucce della guerra armate di machete e un fucile argentino Mauser ogni 3-7 uomini, una commissione di acquisto civile cercò freneticamente nei bazar delle armi in Europa per avere un affare.

Ironia della sorte, l’inesperienza degli uomini scelti per il compito e la paralizzante carenza di fondi nazionale si dimostrarono una fortuna. Mentre i professionisti della Bolivia spendevano generosamente per armi “serie”, come gli obici pesanti Schneider, mitragliatrici pesanti raffreddate ad acqua, carri armati e le inutili mitragliatrici Vickers, i dilettanti paraguaiani acquistarono l’artiglieria dei poveri: leggeri ed economici mortai Stokes-Brandt, tre si potevano avere al prezzo di un cannone da campagna, e mitragliatrici leggere Madsen. Cartucce e proiettili di artiglieria potevano essere clandestinamente e gratuitamente ricevute dall’esercito argentino, e le granate erano prodotte nello stesso Paraguay.

Nel caldo, densa boscaglia e fango del Chaco, leggerezza, mobilità e tiro alto erano requisiti dominanti. Mortai, granate e armi automatiche leggere così dominarono i campi di battaglia e la Bolivia fu costretta a volgersi alla Vickers per grandi quantità di tali armamenti. Più tardi in guerra, quando i fondi del Paraguay si esaurirono, si affidò quasi interamente alla cattura del nuovo materiale boliviano. I mercenari erano molto presenti nel conflitto.

Il Capo di Stato Maggiore boliviano e, per un certo periodo dittatore di fatto della nazione, era un veterano tedesco del fronte orientale della Prima guerra mondiale, il generale Hans Kundt. Mercenari cileni e una missione militare a contratto ceca consigliavano le forze boliviane sul campo. Il Paraguay aveva i servigi di due emigrati russi bianchi, il generale Belaev, ex-Capo di Stato Maggiore di Wrangel, e il generale Ern. Un altro russo, Vladimir Porfenenko, e Walter Gwynn pilotavano i caccia del Paraguay, quest’ultimo fu ucciso.

Verso la fine della guerra, arrivò un’ampia missione italiana per addestrare ed equipaggiare le forze esauste del Paraguay prima della loro vittoria finale. Il Paraguay, tuttavia, si affidò per lo più a vari brillanti ufficiali nazionali per la pianificazione tattica e strategica, mentre la Bolivia si appoggiava pesantemente agli stranieri.

Molti comandanti di unità del Paraguay acquisirono esperienza in combattimento come volontari nell’esercito francese nella Prima guerra mondiale. Presto notarono gli errori delle presunte controparti europee più avanzate e civili e fecero uso dell’esperienza acquisita nel conflitto che li attendeva nella terra natale. Il comandante dell’esercito del Paraguay, colonnello e in seguito generale e maresciallo José Félix Estigarribia, incarnava splendore e professionalità di questo esercito in sostanza amatoriale.

Fu facilmente il più grande soldato della guerra. Capitalizzò la conoscenza dei guarani della foresta e l’indipendenza nata dalla vita egualitaria del Paraguay. Protesse le scarse risorse evitando attacchi suicidi su posizioni trincerate, come era caratteristico nei combattimenti sul fronte occidentale dell’Europa. Ma sferrò anche audaci attacchi quando le condizioni erano favorevoli e spesso circondò e distrusse forze boliviane di gran lunga superiori.

A differenza degli omologhi boliviani, fu in stretto rapporto col governo civile e il presidente Eusebio Ayala durante tutta la guerra e riconobbe il dovere di inchinarsi ai desideri dei civili.

Mentre i suoi soldati erano eccellenti, il comando boliviano era uniformemente terribile. Gli ufficiali nazionali erano politicamente ambiziosi e spesso insubordinati. Con l’eccezione dei piloti dell’Aeronautica, alcuni dei quali volarono in Francia, i boliviani mancavano di senso tattico ed immaginazione. Kundt era, semmai, anche peggio. Fu un buon generale in tempo di pace, mantenendo la disciplina prussiana in un grande esercito in tempo di pace e ben attrezzato. Aveva comandato un reggimento sul fronte russo.

Ma, come scoprì presto l’eccellente servizio d’intelligence del Paraguay, non aveva imparato alcuna lezione che produsse la vittoria a Tannenburg e nelle offensive del 1918. Invece, ripetutamente inviava i suoi uomini alla carica frontale contro nemici trincerati, senza preparazione di artiglieria o fuoco di copertura delle mitragliatrici.

Le manovre erano assolutamente estranee al suo modo di pensare. La riconquista aerea era, secondo la sua opinione, inutile perché gli aviatori erano inclini a esagerare (molti disastrosi accerchiamenti furono in effetti individuati dalla ricognizione boliviana e riferiti a Kundt e ai suoi ufficiali in tempo utile, ma il generalissimo tedesco respinse i rapporti come inutili). I cileni e i cechi erano professionisti esperti a tutti gli effetti, ma arrivarono sulla scena in ritardo per volere di un’autorità civile che svaniva rapidamente, e non gli fu permesso di partecipare alla guerra.

Curiosamente, l’esercito del Paraguay addestrato dai francesi dominò le tattiche tedesche sdegnate da Kundt. Estigarribia aggirò invariabilmente le posizioni e infiltrava le linee nemiche, spesso circondando i nemici (il Paraguay deteneva oltre 30000 prigionieri alla fine della guerra, contro i 3000 detenuti dalla Bolivia). I russi bianchi erano a malapena noti per brillantezza tattica o flessibilità, né durante la guerra mondiale né la guerra civile che persero in modo così netto.

Eppure Belaev ed Ern progettarono fortificazioni sul campo pensando a truppe d’assalto ed infiltrazioni. Crearono “isole” trincerate armate di mortai, mitragliatrici, filo spinato e mine. Queste isole condividevano campi di tiro ad incastro progettati in modo tale che gli infiltrati si trovassero incanalati in canali di killeraggio. Il conflitto del Gran Chaco fu, in effetti, in gran parte una guerra di ingegneri. Tagliare sentieri attraverso la giungla, costruire strade, erigere fortificazioni da campo e, soprattutto, localizzare e perforare pozzi furono le attività che determinarono ritmo ed esito delle battaglie. Il Chaco era in gran parte privo di acque potabili, anche dove la vegetazione era più fitta.

Prima che gli attacchi potessero essere attuati o fermati a terra, l’acqua per uomini e cavalli doveva essere portata coi camion. Autocarri e benzina erano sempre così carenti che la disponibilità decise la tempistica delle offensive o fattibilità del controllo del terreno. Nessuno dei belligeranti poteva permettersi di acquistare autoveicoli nelle quantità necessarie e l’usura era alta nel ruvido Chaco senza strade.

Per sfruttare al meglio i camion, la distanza tra le fonti d’acqua e il fronte dovevano essere ridotti. In caso contrario, guasti e azioni di guerriglia nemica potevano provocare disastri. Gli ufficiali andini erano meno consapevoli di questa necessità rispetto ai guarani. Molte volte, intere divisioni boliviane si disintegrarono o si arresero quando furono circondate da forze inferiori. Persero i convogli d’acqua e, indeboliti dalla disidratazione e impazziti dalla sete, si dimostrarono incapaci di resistere all’offerta anche della più piccola tazza d’acqua.

Il pesante investimento della Bolivia in blindati in gran parte fu annullato. Mentre il materiale era all’avanguardia, era fondamentalmente inadatto alle condizioni del Chaco. Non poteva attraversare la macchia e il quebracho, quindi la fanteria doveva procedere tagliando il sentiero. La benzina era scarsa e urgentemente necessaria ai camion che portavano l’acqua e prendevano i feriti. Dato che le temperature superavano i 50º all’ombra a metà mattina, gli equipaggi dovevano operare in ogni possibile campo aperto. Nel vicino Paese, i paraguayani scoprirono rapidamente che potevano assalire facilmente i carri armati e distruggerli con le granate.

Il potere aereo fu ampiamente utilizzato nella guerra del Chaco, in particolare dalla Bolivia. La Bolivia godeva della superiorità aerea quasi totale fino alla fine del conflitto. Ma non le diede quasi nulla. I suoi comandanti ignorarono la ricognizione aerea, sebbene le informazioni fornite fossero generalmente eccellenti.

Gli ufficiali crearono perdite ordinando attacchi aerei a basso quota contro posizioni trincerate che non potevano essere danneggiate dalle armi relativamente leggere che i velivoli trasportavano. Eppure non permisero agli aviatori di attaccare le colonne lunghe e strette di camion lenti e la fanteria che caratterizzavano la guerra. Né tentarono d’interrompere il traffico paraguaiano sui nodi vulnerabili del fiume Paraguay.

I trimotori Junkers erano spesso chiamati a lanciare rifornimenti alle molte unità boliviane circondate, inevitabilmente portando a combattimenti coi paraguayani. Queste missioni ebbero successo fino a un certo punto. Generalmente lanci accurati venivano fatti da bassa quota su piccole posizioni e di fronte al tiro del suolo.

Ma i tre o quattro velivoli disponibili non poterono mai rifornire più di qualche munizione e alcune bende per centinaia o migliaia di truppe intrappolate senza acqua e al sole cocente del Chaco. La leadership della fanteria del Paraguay trascurò anche il ramo aereo, anche se per una ragione migliore data la scarsa funzionalità e la vulnerabilità degli aerei disponibili. Tuttavia, il Paraguay ottenne un certo successo attaccando i trasporti boliviani ed usando i pochi monoposto per una rapida ricognizione.

I 25 aerei da ricognizione Potez furono usati per l’intelligence tattica solo in casi di grave necessità, dato che erano pochi e probabilmente si sarebbero scontrati coi caccia o i cannoni antiaerei boliviani. Anche gli aerei paraguaiani effettuarono con successo alcuni aviorifornimenti su piccola scala, in particolare nella battaglia di Nanawa, dove la Quinta Divisione del tenente-colonnello Luis Irrazábal esaurì le munizioni dopo che le strade allagate rallentarono il trasporto su strada. Il lancia arei permisero ai paraguayani di respingere gli assalti boliviani fin quando i rinforzi poterono arrivare e contrattaccare. La Bolivia ebbe 2000 morti nell’attacco contro 248 difensori guarani.
Il combattimento aereo era una rarità relativa sul Chaco.

La ricognizione e l’appoggio diretto alla fanteria avevano la massima priorità per entrambe le parti rispetto alle missioni da superiorità aerea e antiaerea. Inoltre, date le distanze e il piccolo numero di aerei coinvolti su ciascun lato, i piloti ebbero difficoltà a ritrovarsi. Il Paraguay iniziò la guerra volando dalla base principale di Campo Grande, vicino la capitale Asunción, mentre gli aerei boliviani decollavano da Villa Montes, a 400 miglia di distanza dalla Bolivia estrema meridionale.

L’Aeronautica del Paraguay combatté la Battaglia di Boqueron (9-29 settembre 1932) dai campi aerei avanzati di Isla Taguato e Isla Poi, ma dispiegò un totale di soli tre caccia Wibault e cinque Potez 25, pochi dei quali erano operativi sempre. Il 30 settembre 1932, un Wibault ottenne la dubbia distinzione di essere il primo aereo distrutto in combattimento aereo nel Sud America. Si schiantò durante l’atterraggio dopo uno scontro con un Vickers 143. I caccia compivano frequenti missioni di scorta per aerei da ricognizione e bombardamento, nonché ricognizioni armate.

Nel 1935, entrambe le parti avevano perso circa 30 aerei. Non ci furono assi, ma il boliviano naggiore Rafael Pavon divenne famoso per le sue tre vittorie. Nel 1933, la situazione aerea cominciò a cambiare. Senza dubbio coi buoni uffici dell’Argentina, il Paraguay si assicurò l’aiuto di una missione di addestramento e armamento italiana. I precetti tattici e i velivoli affidabili e dalle alte prestazioni italiani trasformarono presto il piccolo servizio aereo paraguaiano in una forza che poteva più che reggere il confronto cogli andini.

La forza da combattimento fu equipaggiata con cinque eccellenti FIAT CR.20bis, un agile biplano propulso da un affidabile FIAR A-20AQ da 425 CV in linea a V raffreddato ad acqua. I velivoli d’attacco Caproni AP.1 e i bombardieri Caproni Ca.101 completarono la forza. Gli italiani inoltre fornirono al Paraguay diversi esempi della nuova tankette CV33 di Ansaldo.

Questa era una piccola porta-mitragliatrice sviluppata dal Carden Lloyd, ma che incorporava migliore protezione e un compartimento da combattimento leggermente più spazioso. Gli italiani si aspettavano grandi cose da questi veicoli. Speravano che le tankette sostituissero il fante non protetto nelle divisioni meccanizzate future.

Nel Chaco, tuttavia, i CV33 sembrano aver avuto scarso impiego. Il CV33 soffriva delle stesse limitazioni dei carri armati boliviani. Era angusto e insopportabilmente caldo in azione, e sarebbe quindi stato vulnerabile. La fanteria guarani riponeva poca fiducia nel blindato dopo i propri exploit nella caccia ai carri armati. Inoltre, i CV33 avevano una portata ridotta e assorbiva le modeste forniture di benzina necessarie ai più indispensabili camion.

Il Paraguay vinse quasi tutte le battaglie della Guerra del Chaco, spesso circondando le unità boliviane numericamente e materialmente superiori. Una leadership superiore e migliore familiarità del Paese si rivelarono decisive. L’esercito del Paraguay era, infatti, limitato solo dalla relativa povertà e conseguente mancanza di materiale. Dail 1932, quasi tutti i camion, l’artiglieria, le mitragliatrici ed armi leggere provenivano dalle scorte boliviane catturate.

Gli eserciti del Paraguay arrivarono davanti la fortezza boliviana di Villa Montes, sui campi petroliferi della Bolivia. Nel 1935, aveva conquistato tutto il territorio conteso nel Gran Chaco. Da entrambe le parti, la febbre della guerra era ancora alta in certi quartieri. Alcuni politici guarani ora chiedevano vendetta, risarcimento o “pace del vincitore” che arricchisse la loro repubblica ora disperatamente povera.

Volevano portare la guerra in Bolivia, sottrarre i campi petroliferi e la fertile provincia di Santa Cruz all’Altiplano. La Bolivia era ugualmente bellicosa. I suoi inetti generali avevano ormai impedito le critiche rovesciando il governo costituzionale e imponendo un proprio presidente alla nazione.

Si proclamarono disposti a creare un terzo esercito per sostituire i due che avevano sperperato ed iniziarono l’ennesimo giro di acquisti di armamenti. La guerra sembrava procedere all’infinito. Ma le apparenze ingannevano. Entrambi i Paesi erano sfiniti e sull’orlo del collasso. Ci furono 80000-100000 morti. Il Paraguay deteneva 30000 prigionieri, che dovevano essere nutriti, vestiti e ospitati a sue spese.

Le proprie foreste erano ora dietro il suo esercito, le montagne boliviane davanti. Il Paraguay era, inoltre, sottopopolato e troppo povero per sostenere perdite umane “moderate”. Era una nazione agraria e aveva bisogno degli uomini. La Bolivia aveva una risorse umane apparentemente inesauribili, ma i suoi generali sapevano che ciò non avrebbe vinto la guerra, qualunque cosa dicessero in pubblico. La carriera di Kundt fu rovinata dalla sconfitta e il presidente civile fu rovesciato, lasciando un vuoto di potere al vertice della nazione. Nessuno dei capi militari ambiziosi e politicizzati della Bolivia voleva stare lontano dalla capitale in quei tempi. Ormai, inoltre, la ricchezza mineraria della nazione fu ipotecata in toto, le costose armi erano per lo più andate perse, e il morale dell’esercito era così basso che non si poteva fare affidamento nemmeno sulle stoiche forze quecha. Entrambe le parti avevano bisogno della pace.

Un cessate il fuoco negoziato nel giugno 1935 portando infine alla firma del Trattato del Chaco a Buenos Aires nel 1938. Entrambe le parti accettarono di sottoporre le pretese a un arbitrato vincolante. Gli arbitri, ambasciatori di altre repubbliche sudamericane, concessero al Paraguay di gran lunga il pezzo più grande del territorio conteso. Mantenne tutto il Chaco, arrendendosi solo ai piedi delle montagne geograficamente e storicamente boliviane. La Bolivia ebbe solo uno stretto corridoio verso il fiume e un “porto” inutile, paludoso, puramente simbolico, sul Rio Paraguay.

Le furono concessi privilegi ferroviari e portuali in Paraguay, ma questi erano stati concessi gratuitamente dal Paraguay prima della guerra. Né i vincitori né gli sconfitti uscirono bene dalla guerra. Nel 1936, l’abile governo del Partito Liberale del Paraguay de presidente Ayala, e l’eroico maresciallo Estigarribia furono deposti da colpo di Stato militare inscenato dai sostenitori della linea dura, oltraggiati alle presunte facili condizioni concesse alla Bolivia.

Il Paraguay cedette alla crisi economica e una serie di colpi di Stato e dittature culminarono nello stato di polizia del generale Stroessner, durato dal 1954 al 1988.

Per un certo periodo, la miriade di colonnelli della Bolivia spronarono nervosamente i loro battaglioni e osservarono i rivali in attesa del golpe che sapevano imminenti. Nel maggio 1936, meno di due settimane prima delle elezioni programmate, la fazione di sinistra guidata dal Colonnello Ruilova Toro prese il potere rovesciando il presidente nominale Sorzano Tejada, e sconfiggendo le forze di deetra dell’unico ufficiale boliviano distitosi in combattimento, il colonnello Bilbao Rioja. “Il comando responsabile della perdita del Chaco ricevette”, si diceva, “il governo per ricompensa”.

E il petrolio? Con ironia finale, la ricchezza del petrolio che aveva infiammato l’immaginazione degli agitatori nazionalisti prebellici si rivelò una chimera. Non vi era petrolio nel Chaco e la produzione modesta della Bolivia fu esportata non via fiume, ma con un oleodotto attraverso il Brasile. Gli speculatori petroliferi dichiararono l’errore e lasciarono il Gran Chaco a mucche, quebracho e morti.

Fonti:
Fernandez, Col. Carlos José, La Guerra del Chaco. Vol. I: Boquerón, Buenos Aires, 1956.
Mason, Francis K, War in the Air, New York: Crescent, 1985. 25.
Sapienza, Antonio Luis, “Les Wibault 73C.1 paraguayens et brésiliens“, Avions 40 (Juillet 1996): 15-18.
Thompson RW, An Echo of Trumpets, Londra: George Allen and Unwin, 1964. 27-64.
Zook, David H, La condotta della guerra del Chaco, New Haven, CT: Bookman, 1960

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G.M.S. conosciuto dagli amici come Gianca-ex incursore di Marina, laureato in scienze politiche. Ha viaggiato molto in Africa francofona, Medio Oriente e Sud America, oggi in pensione, si occupa di tematiche escatologiche e sociali ma conserva l’amore per i viaggi e nuove conoscenze.

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